De Zuidelijke Alpen bestaan uit de departementen Hautes-Alpes, Alpes-de-Haute-Provence en Alpes Maritimes en liggen in het zuidoosten van Frankrijk tegen de Italiaanse grens. Voor Belgen en Nederlanders is dit wat verder rijden, maar wat je daarvoor terug krijgt zijn fantastische sneeuwcondities in rustige skigebieden die vaak vriendelijker zijn voor je portemonnee. Hier kun je skiën door de lariksbossen in prachtige beschermde natuurgebieden, en na het skiën tot laat in de middag zonnen – want in dit gedeelte van Frankrijk schijnt de zon gemiddeld 300 dagen per jaar.

In het noorden vind je skigebieden als Serre Chevalier en Montgenèvre in de buurt van het UNESCO-werelderfgoedstadje Briançon; in het zuiden vind je het mooie regionale park Queyras met bijvoorbeeld Risoul, en wie nog verder afdaalt komt uit in de Vallée de la Tinée, met Isola 2000 en Auron.

Cultuur opsnuiven

Natuurpracht
In de Zuidelijke Alpen vind je de schitterende natuurparken van Queyras, Écrins en Mercantour. In het Nationale Park Des Écrins bevindt zich het hoogste punt van de Zuidelijke Alpen: de 4102 meter hoge Barre des Écrins. Ook in de winter kunnen in deze parken schitterende wandeltochten gemaakt worden. Hier kun je adelaars door de lucht zien zweven en steenbokken over de bergen zien klauteren.

Culturele bezienswaardigheden
In de vallei van Serre Chevalier bevindt zich het UNESCO-werelderfgoedstadje Briançon, de hoogst gelegen stad van Frankrijk. Hier kun je nog steeds de vestingwerken uit de zeventiende eeuw bewonderen. Bij Risoul vind je het oude vestingstadje Mont-Dauphin, eveneens in de zeventiende eeuw opgetrokken door de beroemde architect Vauban. De citadel is gebouwd in uit het nabije Guillestre afkomstig roze marmersteen. Vanuit het rotsplateau heb je een prachtig uitzicht op de bergwereld. Vlakbij ligt het pittoreske Embrun met zijn mooie middeleeuwse kathedraal – ook zeker een bezoekje waard.

In de Hautes-Alpes bestaat sinds de achttiende eeuw de traditie om zonnewijzers op de voorgevels van gebouwen te schilderen. De tijdmeetinstrumenten zijn vaak voorzien van religieuze opschriften en bijzonder mooi versierd. Let op terwijl je door de straten van deze dorpjes slentert om deze fraaie zonnewijzers te spotten! In de Queyras zijn veel gebouwen bovendien met prachtig houtsnijwerk versierd. Een rondleiding is een leuke manier om meer over deze tradities te weten te komen.

Gastronomie
Wie van lekker eten houdt, is in de Provençaalse Alpen helemaal op zijn plek. Typische streekgerechten zijn tourtons (een soort ravioli gevuld met aardappelpuree, verse tomme en ui), bouillabaisse (uit Marseille afkomstige vissoep) en de salade niçoise, een vullende salade met gekookt ei, ansjovis en tonijn. Specialiteiten uit de Provence zijn onder meer lavendelhoning, olijven, truffels en natuurlijk wijn.

Een aantal skigebieden in de Alpes du Sud liggen vlakbij de Italiaanse grens, wat het mogelijk maakt om je tijdens je skivakantie te goed te doen aan overheerlijke pizza en pasta! Ski bijvoorbeeld in de Via Lattea de grens over voor een Italiaanse lunch in Sestrière.   

(Een aantal van) De belangrijkste skigebieden  

Isola 2000
Het moderne Isola 2000 is een van de meest zuidelijk gelegen skigebieden in de Alpen, op slechts 90 km afstand van Nice. Het gebied ligt vlakbij de Italiaanse grens en combineert skiplezier met mediterrane flair: een microklimaat zorgt voor veel zon en veel sneeuw, en vanaf de hooggelegen pistes heb je uitzicht op de Middellandse Zee. Het merendeel van de pistes (120 km in totaal) is blauw. Met het Tony's Snowland funpark biedt het gebied uitstekende freestyle faciliteiten. Leuk: een skivakantie in Isola combineren met een trip naar het mondaine Cannes.

La Forêt Blanche: Risoul en Vars
Risoul en Vars bieden samen 185 km aan zonnige en sneeuwzekere pistes temidden van de lariksbossen, met een schitterend uitzicht op de bergen van Queyras en het Massif des Ecrins. De afdalingen zijn vooral geschikt voor beginnende tot (licht)gevorderde skiërs. Een efficiënt liftensysteem zorgt ervoor dat je snel kunt “doorstromen” naar de volgende afdaling. Voor ervaren skiërs zijn naast de buckelpistes ook de off-piste mogelijkheden aantrekkelijk: je kunt hier prachtig toeren. Risoul is een in oude stijl opgetrokken nieuwbouwdorp met een gezellige après ski.

Massif du Dévoluy: Superdévoluy & La Joue de Loup
Dévoluy ligt ten zuiden van Genoble en biedt ruim 100 km aan terrein dat voor de helft bestaat uit makkelijke blauwe pistes, die in het lager gelegen bosrijke gedeelte liggen. Voor pittiger, steiler terrein moet je in het hoger gelegen gedeelte van het skigebied zijn, waar je ook een aantal zwarte pistes kun verwachten, zoals de steile afdaling van de top van de Pierra – en je kunt altijd er altijd nog off-piste op uit gaan. Het populaire "Le Mushroom" funpark geldt als een echte must voor freestylers. Voor langlaufers zijn er 35 km aan loipen door een gevarieerd landschap door dalen, bossen en over het bergplateau. Van de twee dorpen is het in chaletstijl gebouwde La Joue du Loup de meer pittoreske optie.

Montgenèvre
Montgenèvre is een uur en een kwartier rijden vanaf het vliegveld van Turijn en maakt deel uit van de grensoverschrijdende Via Lattea, met in totaal 400 km aan pisteplezier. Montgenèvre is al sinds 1907 een skibestemming van internationaal kaliber. Het zonnige skigebied is buitengewoon geschikt voor gezinnen, met mooie makkelijke pistes voor beginners, maar ook genoeg rode afdalingen en off-piste terrein.

De Queyras
De Queyras is een van de grootste langlaufgebieden in Frankrijk, met 200 km aan loipen. Alpineskiën kan hier ook: een combi-skipas biedt toegang tot 90 km aan pistes verdeeld over zes rustige, romantische bergdorpjes.

Serre Chevalier
Een adelaar prijkt op het logo van dit skigebied en weerspiegelt het edele karakter van dit schitterende stuk van de Franse Alpen – zowel letterlijk (de adelaar is "geleend" van het wapen van de uit de regio afkomstige Borel-familie) als figuurlijk. Met 250 km aan pistes is Serre Chevalier, gelegen vlakbij het Nationale Park Des Écrins, een van de grootste skigebieden van Frankrijk, en betonblokken kom je hier niet tegen: de dorpen in de vallei zijn traditionele alpendorpen, sfeervol en gastvrij. Het skigebied biedt mooie lange afdalingen door de beboste omgeving, waarbij zowel beginners als ook gevorderde skiërs aan hun trekken komen. Er zijn veel off-piste mogelijkheden. Serre Che is ook bij boarders populair en beschikt over een groot funpark. Langlaufers beschikken over 35 km aan loipen die direct langs gezellige dorpjes voeren.